當我們討論智能手機的拍照水平,硬件參數和軟件算法幾乎是繞不開的兩個關鍵。在一眾品牌之中,華為可以算得上是堆砌硬件參數的代表,而谷歌則是將軟件算法運用到極致的代表。


自初代Pixel手機以來,谷歌的智能手機就展現出強悍的拍照性能,而且是建立在相對較弱的硬件水準上。例如,前三代Pixel系列手機都只有單攝像頭,但卻能和同時代的雙攝甚至多攝手機打得有來有回。


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歸根到底,在AI、軟件方面有天然優勢的谷歌將自身的優勢應用到手機拍照調校之中,而他們也自信于可以利用軟件算法來抹平手機相機硬件參數的差距。


10月中旬,谷歌發布了第四代Pixel系列手機,而且Google Pixel 4還破天荒地將單攝相機系統升級至雙攝,加入了一枚1600萬像素的長焦相機。考慮到過去Pixel系列手機在拍照上的強勢表現,我們對Pixel 4有著更高的期待也并不過分。


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10月21日深夜,Google Pixel 4的測試成績終于公布,其拍照分為117分,視頻分為101分,總分112分。這一成績對比Pixel 3確實要強不少(Pixel 3總分才102分),但如果對比其他拍照手機,如華為Mate 30 Pro、三星Galaxy Note10+ 5G等等,那可就差得多了。


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論排名,Google Pixel 4只排在第八名,而且還是在iPhone 11 Pro系列手機的成績尚未公布的前提下。


早年有關手機拍照的一些討論,就硬件和算法的爭議,我們認為這二者應該是“螺旋的上升”,同時互相進步的。但是從Pixel 4來看,算法給手機拍照帶來的提升也來越不明顯,而Pixel系列手機也開始掉隊了。


差的不只是“超廣角”


當然,Google Pixel 4的表現不好也有運氣原因,9月18日DxOMark宣布將會在測試中加入超廣角項目的權重,這說明如果相機系統中有超廣角鏡頭,那么在打分方面必然會更有優勢。


然而,Pixel 4雖然升級至雙攝,但新加入的相機偏偏是長焦而不是超廣角,換言之Pixel 4一誕生就是處于評分吃虧的環境中。DxOMark也直截了當地指出,在這個評分體系之中Pixel 4落后于Mate 30 Pro等拍照強機,缺少超廣角(和ToF鏡頭)占了很大一部分原因。


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但我們不認為這能夠讓Pixel 4的靜態拍照落后14分之多(Mate 30 Pro靜態131分,Pixel 4靜態117分),這背后肯定有其他原因。再者,Pixel系列手機由于堅持使用單攝,在過去幾年的DxOMark測試中都處于劣勢(例如長焦對比、人像虛化對比),但成績的差距一直都比較小,甚至還試過領先雙攝或多攝機型。


去年推出的Pixel 3總分為102分,同期的三星的Note9位103分,iPhone XS Max為106分,Mate 20 Po為112分;Pixel 2的總分為99分,超過了97分的iPhone X,97分的Mate 10 Pro,和94分的三星Note8。


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Google Pixel系列手機在拍照上從“領先”到“被趕超”,最主要原因還是算法的優勢不再明顯。


在其他手機廠商還沒有“超級夜景”概念的時候,Pixel系列手機已經實裝“HDR+”功能,手機會在瞬間拍攝多張不同曝光的照片,然后處理器將其對齊合并,從而提升畫面亮度。


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(圖片來自Android Authority)


該技術不算新鮮,原理也很簡單,但在兩三年前很難實現。


首先,這對手機的ISP、CPU等芯片有著極高的性能要求,數據吞吐量十分巨大,以驍龍801、驍龍820等水平的性能難以應付得來;其次,當時除了谷歌之外,其他廠商幾乎沒有成熟的算法,如果做到瞬間拍攝七八張照片,還要智能對齊畫面,并組合照片?大多數手機廠商都一頭霧水。


正因為谷歌在AI計算、軟件開發領域有著豐富的經驗,令Pixel系列手機擁有了“單攝勝多攝”的資本。無論是各類測試還是主觀體驗,Pixel系列手機都能憑借著超高的動態范圍和嚇人的夜景表現給人深刻的印象,同時代的其他手機在對比中很難占到便宜。


然而好景不長,當其他廠商也陸續研發出了類似的算法,并推出“超級夜景”功能后,再加上芯片性能的大幅度提升,“把黑夜拍成白天”不再是谷歌的專利,Pixel系列手機的地位自然下滑不少。


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更尷尬的是,當華為乃至高通的超級夜景算法迎頭趕上的時候,谷歌卻無法保住自己的領先優勢,如此一來被追上、反超,也不足為奇了。


歸根到底,谷歌的算法“不靈光”了,已經無法撐起產品的競爭優勢。而友商們在算法追趕之余,還不忘增強硬件參數,手機相機傳感器不斷增大,CMOS感光能力越來越出色,在鏡頭搭配上也加入了長焦、超廣角乃至ToF鏡頭。


在Pixel 4上算法的威力還是集中在HDR功能上,新作基本延續了此前的產品思路,甚至有些偏執地強調曝光平衡。


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但無論從白天還是夜間的場景來看,Pixel 4的表現已經算不上驚艷,因為現在能拍出類似照片的智能手機,已經非常多了。


谷歌的算法居然不行?


“谷歌的算法沒有優勢”,這看起來似乎就像是一句笑話。


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今天的谷歌,是集云技術、AI應用、大數據計算、智能家居、機器人研發、操作系統等多項業務的超級企業。光是在消費領域,谷歌開發的Google Assistant語音助手就已經展示了模仿真人對話、事實語音轉錄等騷操作,見到谷歌曾經的或現在的這些成果,相信沒人會覺得谷歌的軟件算法不行。


但手機攝影并不是云計算,不是AI人工智能,這是一個可以見得到天花板的領域,而且現有技術距離天花板已經很接近了。手機攝影的天花板是“媲美專業相機”,或者說是拍出“用專業相機拍出來的經過精心后期處理的照片”,說白了就是曝光問題。


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然而這兩年來,HDR乃至增強HDR技術的應用極大地提升了手機拍照的曝光準確性,同時元器件的不斷升級也讓畫面細節、白平衡等要素日趨完善。除了景深等和傳感器面積有關的物理性問題外,手機拍照和專業相機拍照之間已經沒有明顯差距。


面臨困惑的不止谷歌,蘋果和華為的局面也是類似的。今年iPhone 11系列手機新增了一個名為“Deep Fusion”的功能(尚未正式推送),蘋果官方用了不少筆墨來形容該技術的先進性,例如合成速度之快、需要動用多枚相機共同工作、處理數據量之大等等,但就效果而言,其實簡單總結就是“均衡曝光”和“多幀合成”。


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伴隨著華為P20 Pro一同推出的“超級夜景”技術確實改變了整個手機行業,超級夜景技術可以大幅度提升手機夜拍時的照片亮度,而且還能較好地壓制畫面中的高光溢出。但在此之后,在手機拍照領域華為再也沒有推出過有如此影響力的新技術,原因很簡單,單純是在曝光這一塊超級夜景技術已經做得足夠好了,甚至很難去找到其他手段讓“很好”變得“更好”。


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解決了曝光問題,基本就解決了手機攝影的大多數問題,這幾乎成為了行業共識。再加上在現階段光靠算法搞不定硬件之間的性能差距(正因為如此Pixel 4才要上長焦鏡頭),算法已經無法讓出色的手機相機變得更加出色。


然而拋開相機算法之外,Pixel 4確實還有一些時髦的軟件功能,例如支持語音實時轉文字(依賴于Google Assistant)、Motion Sense等等,這些技術背后都是谷歌大秀軟件算法的結果。


需要注意的是,這些技術并非單純算法實現,還是需要依靠相關硬件。例如,Google Assistant工作要調用手機內的AI計算單元,而Motion Sense的實現則要依靠各式各樣的傳感器。


Pixel 4的拍照表現失去驚艷感,就足以說明其產品策略的失敗。事實證明,對數碼產品而言軟硬結合才能保持競爭力,過分強調算法和過分強調硬件,都不是長久之計。


這一仗,谷歌算是失策了。


(拍照還得看華為、蘋果和三星,同意的點個在看吧!)

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